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40년된 노후 전투기 100여대로 전체 24%…'조기 교체' 검토 착수

송고시간2022-01-31 06:00

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공군이 40년이 넘은 노후 전투기 교체 시기를 앞당기기 위한 방안 마련에 착수했다.

31일 군 관계자에 따르면 공군은 각각 2020년대 중반과 2029년으로 예정된 F-4와 F-5 전투기를 조기에 교체하기 위한 대안을 내부적으로 검토 중이다.

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F-4·5, 전력공백 우려에 '강제 수명연장'…추락사고 계기 도태 필요성

FA-50·F-35A·KF-21 동시·순차 확보 거론…예산확보 등 넘어야 할 산도

노후 전투기로 꼽히는 F-5E
노후 전투기로 꼽히는 F-5E

[연합뉴스 자료사진]

(서울=연합뉴스) 정빛나 기자 = 공군이 40년이 넘은 노후 전투기 교체 시기를 앞당기기 위한 방안 마련에 착수했다.

31일 군 관계자에 따르면 공군은 각각 2020년대 중반과 2029년으로 예정된 F-4와 F-5 전투기를 조기에 교체하기 위한 대안을 내부적으로 검토 중이다.

구체적으로 국산 경공격기인 FA-50 추가 확보, 한국형 차세대 전투기 KF-21 초도양산 물량 확대, 미국의 첨단 스텔스 전투기 F-35A 구매 등을 동시 추진하는 방안을 고려 중인 것으로 파악됐다.

우선 FA-50의 경우 업체의 양산 여건 등을 고려하면 이르면 2024년께 추가 확보가 가능할 것으로 보고 있다.

FA-50은 가격도 상대적으로 저렴한 데다, 유사시 공중투하와 근접항공지원작전(CAS) 등을 하는 F-5와 유사한 '로우급' 전투기로 분류된다.

2027∼2028년께 전력화 예정인 KF-21에 대해서는 초도 양산 물량을 계획보다 늘리는 방안을 현재 관련 업체와 협의 중인 것으로 알려졌다.

동시에 현재 보류된 F-35A 전투기 20여 대 추가 구매 사업(FX-2차 사업)도 조속히 재개해야 한다는 게 공군 입장이다.

현재 40대 배치가 완료된 F-35A는 2차 사업으로 20여 대가 추가 도입될 예정이었지만, 경항모에 탑재할 전투기 도입 사업을 우선 추진한다는 방침에 따라 2020년 6월부로 사업이 보류된 상태다.

세 기종별로 도입 시기에 차이는 있겠지만, 원활히 확보가 이뤄지면 F-4와 F-5 도태 시기도 3년에서 최대 5년까지 앞당길 수 있다고 판단된다고 공군 관계자는 전했다.

실제로 지난 11일 조종사가 순직한 F-5E 전투기 추락 사고로 노후 전투기를 조속히 '퇴출'해야 한다는 목소리가 커졌다.

현재 공군이 보유한 F-4, F-5 전투기는 1970년대 중후반부터 도입돼 운용한 지 30∼40년이 넘은 기종이다. 전투기 수명이 통상 30년인 점을 고려하면 도태 시기가 지난 셈이다.

이에 두 개 기종은 비행시간을 통제하거나 막대한 예산을 들여 수시로 예방정비 및 점검하는 방식으로 운용되고 있다.

이륙하는 F-4E 전투기
이륙하는 F-4E 전투기

[연합뉴스 자료사진]

그러나 F-4와 F-5 전투기는 현재 총 100여 대로, 공군이 보유한 전체 전투기(410여 대)의 24%나 차지해 무작정 폐기할 경우 전력 공백 우려도 적지 않다.

공군 관계자는 "현재 공군이 보유한 전체 전투기 대수가 적정 대수로 판단하는 430여 대에도 미치지 못하고, 당초 예정됐던 신형 전투기 도입 사업들이 지연되면서 전력 공백을 최소화하기 위해 불가피하게 노후 전투기를 장기 운영해온 것"이라고 설명했다.

다만, 신형 전투기 도입을 위해서는 예산 확보가 필수인 데다 국회와 전군 차원의 공감대 등도 뒤따라야 한다는 점에서 넘어야 할 산이 적지 않다는 지적도 나온다.

한편, 일각에서 노후 전투기 조기 도태를 위해 해외에서 전투기를 임차하는 방안도 대안으로 제시하고 있지만, 공군은 임차 방식은 고려하지 않고 있는 것으로 알려졌다.

군 관계자는 "임차를 하더라도 신형이 아닌 노후 기종 임차로 인한 안전 문제가 또다시 불거질 수 있고, 추가 성능 개량을 위한 소요도 뒤따른다"며 "전력화 시기 불확실성 등의 문제점도 있어 전투기 임차는 실질적인 대안으로 보기는 어렵다"고 말했다.

shine@yna.co.kr

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